Silas Siakor

Strijder voor landrechten

De Liberiaanse grassrootsactivist Silas Siakor werkt letterlijk dag en nacht voor de rechten van inheemse dorpelingen in zijn land. ‘Ik wist niet dat hij zó intens zou zijn,’ zegt zijn vrouw Marlay Reed Siakor. ‘Soms zeg ik: Silas, doe eens normaal. Dat zegt hij: dit ís voor mij normaal.’

Van meer dan een kwart van de Liberiaanse bevolking wordt de manier van leven bedreigd door multinationals die bewoners hun land afpakken en bossen verwoesten voor de productie van palmolie. ‘Liberia is rijkelijk voorzien van natuurlijke hulpbronnen. Dit maakt het land aantrekkelijk voor buitenlandse bedrijven,’ zegt Siakor in Silas, de documentaire over zijn werk die te zien is op het Movies that Matter Festival 2018. ‘Maar die stukken land staan niet leeg. Meer dan een miljoen mensen wonen in gebieden die zijn overhandigd aan bedrijven.’

Zo’n 25 procent van het Liberiaanse landoppervlak is weggegeven aan multinationals, veelal via illegale vergunningen. Meer dan een miljoen mensen die afhankelijk zijn van de bossen voor hun voedsel, medicijnen en inkomen, worden volkomen genegeerd.

Een hoopvolle toekomst
Silas Siakors activisme werd deels gevoed door zijn arme jeugd. ‘Ik groeide op in een huishouden dat nooit genoeg had,’ zegt hij. Een andere katalysator was het feit dat de burgeroorlog die Liberia het grootste deel van de jaren negentig in zijn greep had, werd gefinancierd met geld uit de handel in diamanten en hout. ‘Je krijgt echt een grote hekel aan het systeem dat dit laat gebeuren.’

Het einde van de burgeroorlog in 2003 en de verkiezing van Afrika’s eerste vrouwelijke president, Ellen Johnson Sirleaf, gaf veel Liberianen hoop. Ook Siakor. ‘We geloofden in haar,’ zegt hij. ‘In die dagen zei ik: Liberia is een nieuwe weg ingeslagen.’ Maar Johnson Sirleafs presidentschap maakte zijn beloften niet waar: corruptie bleef wijdverspreid, en overheidsdeals met bosbouwbedrijven bleven mensen beroven van hun middelen van bestaan.

De bevolking betrekken
Siakor, die als speciale gast aanwezig is op het Movies that Matter Festival, ging extra krachtig door met zijn werk tegen misstanden door de overheid en bedrijven. Zijn organisatie Sustainable Development Institute (SDI), die hij oprichtte in 2005, betrekt de lokale bevolking actief bij het documenteren van illegale activiteiten door bosbouwbedrijven. ‘We verzamelen informatie om gemeenschappen te helpen hun strijd te strijden,’ zegt hij. Hij leert dorpelingen over hun rechten, en langzaam maar zeker lukt het ze om autoriteiten en bedrijven ter verantwoording te roepen, en een stem te geven aan de meest kwetsbare spelers in het spel.