Boniface Mwangi

Scherpstellen op democratie

Als onbevreesde nieuwsfotograaf legde Boniface Mwangi de harde realiteit vast van de Keniaanse maatschappij en politiek. Als politicus in de dop probeert hij corruptie en stammenhaat te overstijgen.

‘Het jaar 2007 veranderde mijn leven,’ zegt Boniface Mwangi. Dat jaar barstte er grootschalig stammengeweld los in de nasleep van de Keniaanse presidentsverkiezingen. Mwangi legde het vast met zijn camera, soms tot in gruwelijke details; hij vestigde er zijn naam mee als een van Afrika’s topfotografen. Om een proces van nationale verzoening op gang te brengen, bracht hij een selectie van zijn 2007-foto’s uit als Picha Mtaani, een reizende tentoonstelling die door het hele land te zien was. ‘Deze reis zette mij op het activistische pad,’ zegt hij, ‘waarop ik besloot niet langer te zwijgen maar over dingen te praten.’

Boos omdat de politici die verantwoordelijk waren voor het geweld van 2007 gewoon hun machtsposities behielden, begon Mwangi zich steeds meer uit te spreken als politiek activist. In de documentaire Softie – naar de bijnaam uit zijn jeugd – zien we hem in 2017 campagnevoeren voor een zetel in het parlement. Zoals hij in de documentaire uitlegt komt zijn activisme voort uit de diepe overtuiging dat politiek over meer moet gaan dan de vraag tot welke stam je behoort. ‘Identiteit in de Keniaanse politiek is niet nationalisme, patriottisme, kernwaarden of een grotere visie op een beter Kenia. De identiteit van dit land is de stam. Je achternaam definieert wie je bent.’

Hij heeft een hoge prijs betaald voor zijn stellingname tegen tribalisme en corruptie. Zoals te zien in Softie was hij slachtoffer van politiegeweld, kwamen zijn veiligheid en die van zijn vrouw en kinderen in gevaar, en kwam zijn huwelijk onder grote spanning te staan. Dit alles ontmoedigt hem echter niet. ‘Ondanks arrestaties, slaag en bedreigingen, ben ik sinds het moment dat ik mijn stem heb ontdekt [...] niet langer bang. Ik werd vroeger softie genoemd, maar ik ben geen softie meer want ik heb ontdekt wie ik echt ben,’ zegt hij. ‘Niets geeft méér macht dan dat.’

Softie is te zien als preview op het Movies that Matter Festival 2020, waar Boniface Mwangi aanwezig is als speciale gast.